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新冠疫苗研发落后,法国滑向“科技弱国”?

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编者的话:在去年新冠肺炎疫情全球大流行后,一场史无前例的疫苗研发竞赛开始了。时至今日,中俄美英等国研发的疫苗供应全球,而作为老牌发达国家、医药大国的法国却没能占据一席之地。由于疫苗供应紧张,法国医药巨头甚至不得不替竞争对手代工生产疫苗。如此现实让不少法国人敏感的神经受到触动,因为这不仅意味着法国在获取疫苗上少了很多自主权,在一些人看来,也好像预示着法国科研风光的日子一去不复返。法国何以在这场全球疫苗竞赛中落后?其科技大国地位真的在滑落吗?

新冠疫苗研发落后,法媒喊“耻辱”

“为何法国版疫苗迟迟没有消息?”在去年11月美国辉瑞公司率先宣布推出其研发的新冠疫苗后,法国媒体开始这样质问政府。今年1月下旬,当法国著名的巴斯德研究所宣布停止研发新冠疫苗后,法国舆论的怒火进一步被点燃,多名反对党重要人物发声指责政府没有大力支持科研,认为法国科研已经大大落后于其他国家。

巴斯德研究所叫停的是其与美国默克药厂合作研发的新冠疫苗,原因是临床试验结果不如预期,这让法国主导研发出疫苗的希望落空。雪上加霜的是,两天后,全球制药巨头、法国药企赛诺菲集团发布声明称,将利用企业自有生产线和相关技术协助生产由美国辉瑞和德国生物新技术公司(BioNTech)联合研发的新冠疫苗。

赛诺菲是在政府施压下最终作此决定的。去年12月公布的一、二期临床试验结果显示,赛诺菲自己研发的疫苗无法在老年人中产生足够强的免疫。不过,赛诺菲没有放弃,该集团今年2月22日宣布,其与葛兰素史克合作研发的新冠疫苗启动新的临床试验,如果结果积极,将在下半年提交监管部门审批,疫苗有望今年第四季度上市。

“在法国,人们对疫苗的希望有多大,失望就有多大。”法国《费加罗报》在报道赛诺菲集团代工生产疫苗一事时说。此次疫情,对主要大国的科研能力是一大考验,在联合国5个常任理事国里,只有法国尚未推出自己的疫苗。而法国的邻国德国,BioNTech与辉瑞合作研发的疫苗去年底就获英、美和欧盟批准;德国“痊愈”疫苗公司(CureVac)研发的疫苗临床试验效果良好,可望于6月获欧盟批准上市。

更令法国人失落的是,法国还是近代疫苗的诞生地:巴斯德于1885年推出第一款用于人体接种的疫苗——狂犬病疫苗,由此推动微生物学学科的形成与发展。现在,拥有世界顶级科研机构巴斯德研究所的法国不仅没能成为“领头羊”,还要使用其他国家的疫苗,对于喜欢强调“Made in France”的法国人来说的确感到“很失望”。  

《环球时报》驻巴黎记者注意到,这口气让法国人很难咽下去,而法国媒体与政界的批评之声也十分激烈。“耻辱——法国人视新冠疫苗失败是衰落的象征。”法兰西24电视台用了这样一个标题。除了媒体,还有法国左翼政党、极右政党以及保守派政党对马克龙政府进行指责。此外,马克龙的政治合作伙伴、中间派领袖白鲁,也在公开场合承认法国已经被别的国家比下去,认为法国有必要加大科研投入,以便扭转目前的落后局面。

尽管外界的批评声让法国政府如芒在背,但执政当局一直没有明确表态。2月26日,法国交通部长与著名学者泽莫尔辩论时辩解道,马克龙总统自执政之初就积极推动发展科技、扶持高科技企业发展的政策,仅以法国没有最快研发出新冠疫苗就下普遍性结论是不公平的。他还表示,法国在能源、交通、航空航天、环境保护、农业科技、生物科技、通信科技等行业领域始终站在世界前沿,医药科学与疫苗开发实际上也保持着领先地位,只是新冠疫苗会比美国等国晚一点问世而已。

对于这场争论,赛诺菲法国区负责人奥利维尔·博吉洛曾回应道:有关法国“科学没落”的说法言过其实,赛诺菲还在继续研发候选疫苗。一些法国媒体、专家也称,法国没能及时研发出新冠疫苗,与运气不好有一定关系,在尖端科技研发中,运气往往扮演着关键角色。为应对新冠病毒,科学家尝试各种方法,像巴斯德研究所的研究是基于现有麻疹疫苗。法《新观察家》周刊称,赛诺菲可能将重点放在了癌症药物研发上,同时在研发新冠疫苗时方向有误。但政界反对党认为,根本原因是该集团为追求利润而裁减了科研队伍。

人才与资金去哪儿了

“法国这次没有研发出一款新冠疫苗,出乎意料。”德国新闻电视台近日的一则报道直白地称,赛诺菲作为全球四大疫苗巨头之一研发新冠疫苗失败,反映出法国在医药研究领域,特别是生物技术上已经落后。该报道认为,究其原因,与法国在医疗技术领域的资金投入远远落后于德英等国有关。

法国国内也有不少类似声音。法国《世界报》通过一系列数据进行了横向对比:在2011至2018年期间,法国的公共医疗支出下降28%,如今仅为德国的一半,而德英两国的公共医疗支出却在增加。在研究领域,法国论文在国际科技期刊中的比例正在逐年减少,由此导致在专利申请、初创企业融资等方面都比不上英德等国。

法国《二十分钟报》刊文称,研发疫苗需要时间、资金及更深入的研究。文章援引法国国家健康与医学研究院研究主管、疫苗学家塞西尔·切尔金斯基的观点称,尽管法国公私机构已经提供了资金支持,但依然远远不够。巴斯德研究所主业是“研究”而不是“开发”,赛诺菲有广泛的合作伙伴,而不是一定要同法国企业合作。他同时表示,另一个问题便是法国疫苗研发尚不深入:“在法国我们仅有巴斯德研究所、赛诺菲集团,对于整个法国来说,这一领域仍是一片荒芜之地。”

近日有媒体提及两件事,一个是法国生物技术公司瓦尔内瓦在新冠疫情暴发后着手疫苗研发,但法国政府拒绝提供全部资金支持。该公司的负责人表示,项目启动时联系了好几个国家,“英国反应最快”。据报道,英国将在10月份开始接收该公司的疫苗,而法国和欧盟可能要等到2022年。另一件事是去年5月,赛诺菲集团负责人称,一旦疫苗研发成功,将“优先供应美国”。当时美国政府在全球抢购疫苗,率先向风头正盛的赛诺菲提供资金。消息一出,法国国内群情激愤,马克龙还专门召见该公司的主管。

根据法国教育部与经济部的数据,法国科研投入占国内生产总值的2.2%-2.3%,属于发达国家平均水平。每千名劳动力中科研人员占10名,科研出版物领域法国居世界第六,专利与知识产权申请数量法国排在世界第四。由此看,法国的科研并不弱。而世界知识产权组织3月2日发布的象征各国创新能力的最新国际专利报告显示,中国继2019年超越美国、成为全球国际专利申请数量最多的国家后,2020年再度称冠,去年共申请68720件国际专利。中美之后是日本、韩国和德国,法国排在第7,国际专利申请只有7906件。

此次疫苗问题成为舆论抨击法国政府政策的一个焦点,也在于一直受关注的人才流失问题。就研究人员的平均收入而言,法国要比德国、英国、美国低不少。在英美许多前沿科学研究领域与企业里,都有法国精英的身影。法国媒体及政界人士近来均提到在美国莫德纳公司领导科研的一名法国人——该公司的CEO斯特凡内·班塞尔,以此质问为何法国留不住自己的人才。据说当初关于是否该辞职去美国,班塞尔的妻子说了一句话:“别像法国人那样思考问题。”于是,他去了美国。

在最近法国国内的争论中,有声音称,法国科学界出于安全、严谨的态度,不敢“贸然求进”,某种程度上也是对人们的健康负责,他们倾向于打“安全牌”,因此选择成熟的技术路线,不敢押注核酸或腺病毒载体技术。据报道,在舆论指责声中,赛诺菲集团总裁曾在法国媒体上作详细说明,承认集团过多依赖化学领域研发,一定程度上忽视了生物医学工程,特别是在新冠疫苗研发上过于保守。

有人坚持说,“竞赛仍未结束”

如果问一个普通中国人身边有哪些有名的法国高科技产品,他可能回答不出来什么。也许有人会想到法国的汽车,如标致、雷诺、雪铁龙——作为第一批进入中国市场的海外品牌,法国车曾经名噪一时,但如今在中国相比其他欧美品牌明显落后很多。往大了说,有人会提到法国的空中客车、高铁等。实际上,在中国市场上最火的法国产品是化妆品,根据法国美容企业联合会的最新数据,中国在2020年首次成为法国美妆产品第一大出口国。

对于在欧洲工作和生活10多年的《环球时报》驻德国记者来说,如果被问及法国科技产品,也会有类似反应,因为平时很少“接触到”。记者有印象的只有采访过空客公司,这是法德等国的联合项目。另一个是法国高铁,欧洲人自豪于德国西门子和法国阿尔斯通的高铁。但在记者看来,中国和日本的高铁技术已经超越德法。

记者对法国科技产品“没什么印象”,但对法国的奢侈品、旅游文化等却印象深刻。一位德国学者对《环球时报》记者说,这就是法国科技最近几十年逐渐落后的原因。“大约30年前,这是一项战略决策,法国将重点放在包括奢侈品行业在内的一些行业上。而在其他许多工业部门投入不足,研发资金过少。法国大学与工业领域的结合也不够紧密。法国对技术变革的准备不足,现在正为此付出高昂的代价。”

《环球时报》记者注意到,自疫情在法国暴发以来,法国似乎一直扮演着“后知后觉”的角色:围绕戴不戴口罩、封不封城、是否注射疫苗等问题争论不休;在法国疫苗项目进入一期临床试验时,美国已经有多款疫苗进入二期或三期临床试验。略显“漫不经心”的抗疫态度一度令记者十分无奈,而“封城”期间暴露出来的商铺和公司数字化程度更是令人大跌眼镜:只有1/3的商店拥有网站。这背后是法国人对待未知事物相对保守的态度和看法,而这也是影响法国科技企业发展的因素之一。

《环球时报》记者曾采访过一家名叫“TwinswHeel”的智能运输机器人生产企业,该公司员工让·米歇尔-布朗告诉记者,面对一项新的技术,法国人往往会先持怀疑态度。“我们需要很多宣传与实践来证实这项技术的实用和便利程度,但进展比较缓慢。”巴黎索邦大学研究员、讲师纳塔莉·库蒂内特说,法国科研领域并没有丰厚的资本投资,也没有鼓励生物技术初创企业发展的实际支持行动,因此在本次疫苗研制过程中“付出了代价”。

法国《言论报》曾刊文称,在人工智能、大数据、数字化等方面,欧洲已经落后于中国与美国,尤其是数字技术领域,原因在于欧洲各国相对较分散的市场、相对保守的创业环境以及较有限的科研经费支持等。法国《世界报》经济专栏作家菲利普·埃斯坎德称,在数字经济领域,法国是“落后国家”,疫情期间这一落后现象再度被放大。  

法国政府已经意识到这些问题,为此,它在新推出的经济重振计划中,专门拿出3.85亿欧元用于扶持小微企业和中小企业的数字化转型。欧盟层面,各成员国也致力于提高自主创新、加强科技研发,例如欧盟“地平线2020”框架研究计划、“冠军企业”基金会等。

需要指出的是,尽管在一些新兴科技领域落后,并不意味着法国不再是世界科技强国,尤其在航空航天、能源、材料科学等领域,法国仍具有领先优势。即便疫苗研发,不少法国人也认为“竞赛仍未结束”,法国有悠久的医学传统和优势,只是没发挥出来。

刘玲玲 姚蒙 青木张寒)

(来源:环球时报)

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