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美媒:局内人揭秘五角大楼“疯狂大脑”

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美国《福布斯》双周刊网站1月29日发表题为《以局内人的视角看世界上最先进的研究机构——美国国防部高级研究项目局》的报道称,美国国防部“高级研究项目局”(DARPA)被称为五角大楼的“疯狂科学部”。DARPA是一个神秘的机构,管理着大量机密项目,极少有外人了解它如何运作。非常难得地,一名内部人士揭示了该机构是如何将奇特的想法转化为实用技术的。全文摘编如下:

美国国防部“高级研究项目局”(DARPA)被称为五角大楼的“疯狂科学部”。该机构成立于1958年,是对苏联突然发射第一颗人造卫星的回应。几十年来,该机构推动了互联网、自动驾驶汽车和隐形技术等改变世界的创新技术发展,最近还对mRNA(信使核糖核酸)疫苗和其他抗击新冠肺炎的技术进行了研究。DARPA是一个神秘的机构,管理着大量机密项目,极少有外人了解它如何运作。非常难得地,一名内部人士揭示了该机构是如何将奇特的想法转化为实用技术的。

经常反其道而行

蒂莫西·格雷森博士是DARPA“战略技术办公室”主任。在电影制作人萨穆埃莱·利柳的最新采访中,格雷森揭示了是什么驱动着这个“极限技术引擎”。

采访透露了许多令人意外的信息。首先,正如格雷森所说:“我们不是按照需求来工作的。”他认为,DARPA的使命并不是解决美军确定的问题,而是着眼大局。

格雷森说:“我们常常反其道而行之。”他说:“隐身技术就是一个很好的例子。当时美空军的全部注意力都放在提高战机速度、实现超音速上,只求飞得更快。”而DARPA推动(雷达)隐身技术的发展不仅是为了研发新技术,也是对军事任务以及如何执行任务的全新思考。“如果雷达很难发现你,也许你就没必要飞那么快了。”

结果这带来了空中力量的转变。美国空军放弃了速度更快但很容易成为苏联防空导弹目标的XB-70“女武神”超音速轰炸机,而最终选择了B-2“幽灵”隐身轰炸机。后者不仅能突破敌军防空系统,还能在不被(雷达)发现的情况下击中目标。

马斯克最受欢迎

这种方式意味着,为DARPA工作的人需要是某种类型的研究人员。尽管大多数为其工作的人拥有博士学位并进行着自己的研究,但这份工作不仅仅与学术资质有关。为该机构工作不仅需要某一领域的专业知识,还需要广泛的技术领域知识。

DARPA的项目经理需要快速学习能力,能够迅速吸收和消化技术信息。采访者萨穆埃莱·利柳提出,太空探索技术公司首席执行官埃隆·马斯克就是具备在该机构工作所需技能的人才,格雷森对此表示赞同。

格雷森说:“他既没有建造太空探索技术公司的火箭,也没有自己制造和设计电池。但足够快的学习速度让他能够提出正确的问题并作出明智的决定。我们寻找的项目经理就是这种类型的。”

格雷森如此关注项目经理,是因为一个令人惊讶的原因:DARPA既没有专门的实验室,也没有在秘密地下设施中工作的科学家团队。相反,一切都外包给了工业界和学术界,而项目经理发挥着管理和协调的关键作用。

DARPA共有6个技术部门(或称办公室)和大约100名项目经理。格雷森领导的是“战略技术办公室”。其他技术部门包括生物技术办公室、微系统技术办公室和战术技术办公室等。在做什么和如何做的问题上,这些部门都或多或少地给予了项目经理自主权。

聪明的冒险行为

这种程度的自由对于应对最棘手的技术挑战——那些“以DARPA的标准来衡量都是困难的”挑战——是卓有成效的。这些问题的最佳解决方案完全是未知的——例如,研发隐身技术而不仅仅是提高战机的速度,失败的风险往往很大。这种高风险、高回报的哲学是DARPA基因的一部分。但这并不意味着只追逐疯狂的想法。

格雷森说:“我喜欢将我们做事的独特方式定义为聪明的冒险行为。”

项目计划是围绕评估和管控技术风险制订的。DARPA使用名为“海尔迈耶问答手册”的一系列问题,来帮助项目经理对任何新项目进行现实的评估,并研究如何在风险与潜在收益之间实现平衡。

据格雷森估计,DARPA有近10%的项目直接成为军事生产项目。而大多数由该机构研发的技术不是直接而是间接转化为生产。这种情况通常发生在最初由该机构研发,然后由政府、商业或学术研究机构进一步研发的项目上。例如,mRNA疫苗的研究最终带来了莫德纳公司和辉瑞公司的疫苗。

(来源:参考消息网)

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